Las imágenes de satélite publicadas el jueves muestran unas 200 fosas comunes cerca de Mariupol. Las autoridades locales acusaron a Rusia de enterrar allí a hasta 9.000 civiles ucranianos en un esfuerzo por ocultar la masacre que tuvo lugar durante el sitio de la ciudad portuaria.

Las imágenes surgen horas después de que el presidente ruso, Vladimir Putin, se adjudicara la victoria en la batalla por Mariupol, a pesar de la presencia de unos 2.000 combatientes ucranianos que aún estaban escondidos en una planta siderúrgica de Azovstal. Putin ordenó a sus tropas que no asaltaran el bastión sino que lo sellaran “para que no pase ni una mosca”.

El proveedor de imágenes satelitales Maxar Technologies publicó las fotos,que según dijo mostraban más de 200 fosas comunes en una ciudad donde las autoridades ucranianas dicen que los rusos han estado enterrando a los residentes de Mariupol muertos en los combates. Las imágenes muestran largas filas de tumbas que se extienden desde un cementerio existente en la ciudad de Manhush, en las afueras de Mariupol.

El alcalde de Mariupol, Vadym Boychenko, acusó a los rusos de “ocultar sus crímenes militares” al sacar los cuerpos de civiles de la ciudad y enterrarlos en Manhush. Las tumbas podrían contener hasta 9.000 muertos, dijo el Ayuntamiento de Mariupol el jueves en una publicación en la aplicación de mensajería Telegram.

Boychenko calificó las acciones rusas en la ciudad como “el nuevo Babi Yar, una referencia al lugar de múltiples masacres nazis en las que casi 34.000 judíos ucranianos fueron asesinados en 1941. “Los cuerpos de los muertos se traían en camiones y, de hecho, simplemente se arrojaban en montículos”, dijo un asistente de Boychenko, Piotr Andryushchenko, en Telegram.

Cuando se descubrieron fosas comunes y cientos de civiles muertos en Bucha y otras ciudades alrededor de Kiev después de que las tropas rusas se retiraron hace tres semanas, los funcionarios rusos negaron que sus soldados mataran a civiles allí y acusaron a Ucrania de organizar las atrocidades.

En un comunicado, Maxar dijo que una revisión de imágenes anteriores indica que las tumbas en Manhush fueron excavadas a fines de marzo y ampliadas en las últimas semanas.

Después de casi dos meses letales de bombardeos que redujeron en gran medida a Mariupol a una ruina humeante, las fuerzas rusas parecen controlar el resto de la estratégica ciudad del sur, incluido su puerto vital pero ahora gravemente dañado.

Pero unos 2.000 soldados ucranianos, según estimaciones de Moscú, han resistido obstinadamente durante semanas en la planta siderúrgica, a pesar de la ataque de las fuerzas rusas y las repetidas demandas de que se rindan. Unos 1.000 civiles también quedaron atrapados allí, según funcionarios ucranianos.

“La ciudad era, es y sigue siendo ucraniana”

En lugar de enviar tropas para acabar con los defensores en un ataque frontal sangriento, Rusia aparentemente tiene la intención de mantener el sitio y esperar a que los combatientes se rindan cuando se queden sin comida o municiones.

Boychenko rechazó cualquier idea de que Mariupol hubiera caído en manos rusas. “La ciudad era, es y sigue siendo ucraniana”, declaró. “Hoy nuestros valientes guerreros, nuestros héroes, están defendiendo nuestra ciudad”.

La captura de Mariupol representaría la mayor victoria del Kremlin hasta ahora en la guerra de Ucrania. Ayudaría a Moscú a asegurar una mayor parte de la costa, completar un puente terrestre entre Rusia y la Península de Crimea,que Rusia tomó en 2014, y liberar más fuerzas para unirse a la batalla potencialmente más importante que ahora está en marcha por el corazón industrial del este de Ucrania, el Donbás.

Putin expresó su preocupación por la vida de las tropas rusas al decidir no enviarlas para despejar la extensa planta siderúrgica de Azovstal, donde los defensores ucranianos se esconden en un laberinto de pasadizos subterráneos.

En una aparición conjunta con el ministro de Defensa ruso, Sergei Shoigu, Putin declaró: “La finalización del trabajo de combate para liberar a Mariupol es un éxito”, y felicitó a Shoigu. Shoigu anticipó que la planta de acero podría ser tomada en tres o cuatro días, pero Putin dijo que sería “inútil”. “No hay necesidad de subir a estas catacumbas y arrastrarse bajo tierra a través de estas instalaciones industriales”, dijo el líder ruso. “Bloqueen esta zona industrial para que no pase ni una mosca”.

La planta cubre 11 kilómetros cuadrados (4 millas cuadradas) y está atravesada por unos 24 kilómetros (15 millas) de túneles y búnkeres.

Funcionarios rusos han dicho durante semanas que capturar el Donbás, en su mayoría de habla rusa, es el principal objetivo de la guerra. Las fuerzas de Moscú abrieron la nueva fase de los combates esta semana a lo largo de un frente de 480 kilómetros desde la ciudad nororiental de Kharkiv hasta el mar de Azov.

Si bien Rusia continuó con fuertes ataques aéreos y de artillería en esas áreas, no parece haber ganado terreno en los últimos días, según analistas militares, quienes dijeron que las fuerzas de Moscú aún están intensificando la ofensiva. Un alto funcionario de defensa de EEUU, que habló bajo condición de anonimato para discutir la evaluación del Pentágono, dijo que los ucranianos estaban obstaculizando el esfuerzo ruso de avanzar hacia el sur desde Izyum.

Los proyectiles impactaron en un vecindario de Jarkov el jueves y al menos dos civiles murieron quemados en su automóvil. Una escuela y un edificio residencial también resultaron afectados, y los bomberos intentaron apagar un incendio y buscar a cualquier persona atrapada.

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